Vor einem Jahr brachen Schockwellen durch die Kunstwelt, als der Pulitzer-Preis für Musik, der fast immer einem Klassiker verliehen wurde, an Kendrick Lamars Album “DAMN” verliehen wurde.

“Das ist ein großer Moment für Hip-Hop-Musik und ein großer Moment für die Pulitzers”, sagte Dana Canedy, die Leiterin der Preise, damals.

“Ich hätte nie gedacht, dass ich ein Teil davon sein würde”, sagte Herr Lamar zu Vanity Fair über den Preis. “Es ist eines dieser Dinge, die mit Hip-Hop schon vor langer Zeit hätten passieren sollen.”

Es war nicht nur das erste Mal, dass der Preis an ein Hip-Hop-Werk ging; noch nie zuvor wurde er an eine Art Mainstream-Popmusik vergeben. Auch wenn sich die Pulitzer-prämierten Musikstile im Laufe der Jahrzehnte verschoben haben, von der Americana von Coplands “Appalachian Spring” (1945) über die fragmentierte Atonalität von Donald Martinos “Notturno” (1974) bis hin zur freudigen Genrebiegung von Caroline Shaws “Partita” (2013), ist der Preis fast ausschließlich die Provinz der klassischen Musik geblieben.

Aber Mr. Lamars Pulitzer hat das alles gestört. War “DAMN.” ein Zufall, oder wird der Preis – der Gewinner 2019 wird am 15. April bekannt gegeben – die populäre Musik wirklich umfassen? Was gilt nun als “distinguierte amerikanische Komposition”?

Die Musik Pulitzer wurde 1943 als Fest der heimischen Kunst inmitten des Zweiten Weltkriegs gegründet; der erste Gewinner war eine lebhaft patriotische Kantate des Neoklassikers William Schuman. Über Jahrzehnte hinweg wurde der Preis vor allem an etablierte Komponisten vergeben: Wie Herr Martino einmal sagte: “Wenn Sie lange genug Musik schreiben, wird früher oder später jemand Mitleid mit Ihnen haben und Ihnen das verdammte Ding geben.”

Es gab auch lange Zeit das Gefühl, dass die Preisträger weitgehend aus der insularen akademischen Szene kamen. In einem vernichtenden Artikel von 1991 züchtigte der Kritiker Kyle Gann den Pulitzer als “Belohnung für Konformität und Kompensationspreis für Unwirksamkeit”. Nach seinem Gewinn im Jahr 2003 sagte John Adams der New York Times, dass “der Pulitzer unter den Musikern, die ich kenne, im Laufe der Jahre viel von dem Ansehen verloren hat, das er in anderen Bereichen wie Literatur und Journalismus noch besitzt”. (Herr Adams, sowie sechs weitere Pulitzer-prämierte Komponisten, lehnten es ab, für diesen Artikel interviewt zu werden; Herr Lamar war für einen Kommentar nicht verfügbar.)

In jüngster Zeit hat sich der Preis in seinem ästhetischen Umfang erweitert und jungen Komponisten wie Frau Shaw, die zum Zeitpunkt ihres Sieges 30 Jahre alt war, einen Karriereschub gegeben. Aber bis zu Herrn Lamar hatte sie sich noch kaum außerhalb ihrer alten Grenzen der klassischen Musik bewegt. Als die Musikjury 1965 versuchte, sich von diesen Zwängen zu befreien, indem sie eine Sonderzitierung für Duke Ellington forderte, lehnte der Pulitzer-Vorstand die Empfehlung ab, denn der Preis wurde von dieser peinlichen Episode heimgesucht, nur teilweise durch Sonderpreise korrigiert und posthum an Ellington und andere Jazzlegenden wie Scott Joplin und John Coltrane verliehen. Ein Wendepunkt kam 1997, als Wynton Marsalis gewann, als der Preis zum ersten Mal Jazz anerkannte. Die Leitlinien beseitigten daraufhin einen ursprünglichen Verweis auf klassische Formulare und ließen 2004 die Anforderung fallen, eine notariell beglaubigte Partitur vorzulegen, die nur die Einreichung von Unterlagen ermöglicht.

Es gab Kritiker. “Ich glaube nicht, dass es eine gute Idee ist”, sagte Herr Martino über die neue Offenheit im Jahr 2004. “Lass diese Leute DownBeat-Umfragen gewinnen”, bezieht sich auf das Jazz-Magazin. (Charakteristisch für die Geschichte des Preises ist der Widerspruch, dass einige der Komponisten, die sich über seine Insellage beschwert haben, auch lautstark ihre Grenzen verteidigt haben.)

Solche Veränderungen haben jedoch den Status quo nicht zunichte gemacht. Seit Herrn Marsalis haben nur noch zwei weitere Jazzkomponisten gewonnen: Ornette Coleman und Henry Threadgill. Auch der Weg von Herrn Lamar zum Sieg im vergangenen Jahr war etwas ungewöhnlich: “DAMN.” war nicht offiziell eingereicht worden. Doch während eines Beratungswochenendes wog die fünfköpfige Musikjury die Vorzüge einiger klassischer Einreichungen ab, die sich auf Hip-Hop-Einflüsse stützten, und kam zu dem Schluss, dass Hip-Hop selbst in Betracht gezogen werden sollte.

Die Jury führte “DAMN.” in den Prozess ein und entschied schließlich, dass es den Preis wert war. “Wir sind den ganzen Tag da und hören, lesen, diskutieren”, sagte eine der Juroren von 2018, die Jazzgeigerin Regina Carter, in einem kürzlich veröffentlichten Interview. “Wir waren alle sehr respektvoll miteinander und hörten uns gegenseitig zu. Es gab keine Kämpfe: Wir würden unsere Fälle diskutieren, aber es wurde nie hässlich.”

Frau Canedy, die einen Großteil ihrer Karriere als Reporterin und Redakteurin bei der New York Times verbrachte, wurde 2017 die Administratorin der Pulitzers. Sie sieht den Sieg von Herrn Lamar als einen Schritt zur Diversifizierung des Einreichungspools. “Das Größte, was wir tun konnten, um der Musikindustrie ein Signal zu geben, dass wir es ernst meinen, ist, Kendrick Lamar einen Pulitzer zu verleihen”, sagte sie kürzlich in einem Interview. “Das ist nicht der Grund, warum wir es getan haben; wir haben es getan, weil seine Arbeit spektakulär war. Aber wenn es der Branche ein Signal gibt, dass wir wirklich offen sind für alle Arten von erstaunlicher Musik, dann ist das eine gute Sache.”